Вчені вперше побачили те, як шимпанзе цілеспрямовано спускаються до берегів річок і озер і систематично обшукують їх у пошуках крабів і інших безхребетних, захованих під піском, валунами або водою. Значення цього відкриття для еволюції людини була розкрита в Journal of Human Evolution.
«Водна живність допомагала нашим предкам отримувати великі кількості ненасичених жирних кислот, критично важливі для росту і роботи мозку. Більш того, наше відкриття натякає на те, що фауна річок і озер могла бути постійною частиною раціону стародавніх гомінін, а не просто випадковою заміною для їх звичайної їжі в часи її дефіциту», — заявила Кателина Купс (Kathelijne Koops) з університету Цюріха (Швейцарія).
Всупереч загальноприйнятим уявленням, багато мавпи, у тому числі і шимпанзе, що найближчі родичі людини, володіють далеко не вегетаріанською дієтою. Більшість приматів ніколи не пропустить шанс з’їсти новонароджених пташенят або яйця пернатих, а також дрібних кажанів і інших ссавців, якщо у них з’явиться така можливість.
Подібні спостереження вже понад півстоліття змушують антропологів припускати, що схильність до споживання різних форм тваринних білків і жирів була одним з головних «локомотивів еволюції роду Homo. На користь цього, наприклад, говорить те, що людський мозок не зміг би досягти поточних розмірів, якщо б наші предки харчувалися так само, як горили і інші дійсно рослиноїдні примати.
Звідки наші предки брали м’ясо, поки не зрозуміло. Частина вчених вважає, що вони могли цілеспрямовано полювати на різних дрібних або великих тварин, нападаючи на них із засідки або заганяючи їх, а інші вважають, що предки роду Homo були незвичайними стерв’ятниками, головним джерелом прожитку для яких виступав кістковий мозок у кістках жертв великих кішок.
У число екзотичних відповідей на це питання входить так звана теорія «водної мавпи», сформульована в середині минулого століття англійським біологом Алістером Харді. Він припустив, що чоловік став на дві ноги, втратив свій вовняний покрив, завів ніс з направленими вниз ніздрями завдяки тому, що наші предки пристосувалися до життя у берегів моря.
Прихильники цієї ідеї вважали, що люди придбали свій нинішній вигляд тим же шляхом, що і пінгвіни, які теж по суші пересуваються на двох ногах з прямою спиною. Сьогодні мало хто сприймає цю теорію серйозно, так як ні палеонтологічних, ні біологічних доказів на користь її справедливості так і не було знайдено.
Тим не менш, у неї все ж були прихильники, деякі з яких, наприклад, британський антрополог Елейн Морган, спробували зробити її більш прийнятної і відповідає сучасним реаліям.
Вона припустила, що насправді «водні мавпи» жили на берегах озер і річок. Ці примати добували собі їжу, виловлюючи молюсків та інших тварин, що живуть на мілководдях. Подібна манера полювання, як вважали Морган і її прихильники, змусила наших предків «відростити» довгі руки і ноги і перейти до прямоходіння.
Купс і її колеги випадково виявили одне з перших свідчень на користь хоча б часткової справедливості цієї ідеї, спостерігаючи протягом п’яти років за життям шимпанзе, що живуть на території природоохоронної зони Мон-Німба на кордоні між Гвінеєю та Кот-д’івуаром.
У лютому 2012 року натуралісти помітили, слідуючи за однією з груп мавп, що деякі шимпанзе проводили по кілька годин біля берегів деяких місцевих річок і озер, длубаючись у прибережному піску і грунті. Як правило, мавпи зазвичай уникають води, з-за чого подібне аномальне поведінка зацікавило вчених.
Коли Купс і її колеги відвідали «стоянки» шимпанзе, вони зрозуміли, що мавпи бродили по березі не просто так, а викопували з піску дрібних крабів та інших ракоподібних. Відкривши цей незвичайний факт, вчені почали невідривно стежити за чотирма зонами «ловлі крабів», як вони назвали подібні береги річок та озер, використовуючи автоматичні камери.
Ці спостереження розкрили кілька цікавих речей, які вказали на те, що мавпи відвідували водойми не випадково і не тільки в часи неврожаю фруктів у лісі, а цілеспрямовано робили це цілий рік. Що цікаво, річковий фауною частіше харчувалися дитинчата і самки, причому м’ясо ракоподібних заміняло в їх раціоні мурах.
«Кількість калорій і концентрація іонів натрію в м’ясі великих крабів та інших річкових рачків приблизно таке ж, як і в тілі мурах. Це змушує нас припускати, що краби можуть бути одним із головних і постійних джерел білка і солі для самок шимпанзе, особливо вагітних і годуючих матерів, а також для дитинчат, ніж мозок швидко зростає», — продовжує Купс.
Що ще цікавіше, вчені не знайшли ніяких згадок подібної поведінки шимпанзе з Мон-Німби в даних минулих спостережень. Це вказує на те, що традиції з поїдання крабів або були «винайдені» шимпанзе відносно недавно, або ж були занесені в їх популяцію «іммігранткою» з інших регіонів Африки.
Подальші спостереження за їх життям, як сподіваються вчені, допоможуть зрозуміти, як мавпи навчилися краболовству, чи є аналоги такої поведінки в інших ареалах проживання шимпанзе і як ці «винаходи» вплинуть на їх життя в довгостроковій перспективі.