Кілька країн заявили про плани освоєння Місяця, і це піднімає дуже важливе питання: як боротися з місячної пилом? Джон Янг, який командував «Аполлоном-16», вважає, що «пил — це основна перешкода для повернення на Місяць». Головний спеціаліст з місячного пилу живе в Австралії. Він став їм майже випадково, а зараз з ним консультуються не тільки в НАСА, але і в Китаї.
У масовій свідомості американські астронавти, приземлилися на Місяць п’ять десятиліть тому, постають такими собі супергероями з квадратними щелепами, які просто не можуть займатися чимось банальним, на кшталт прибирання. Насправді вони були на ній схиблені. Кожен раз, коли вони поверталися в Місячний модуль «Аполлона» після прогулянки по Місяцю, вони дивувалися, скільки пилу принесли з собою, і як важко було від неї позбутися. Це була не проста земна бруд; вона була незвично липкою і абразивної, залишала подряпини на особових скло шоломів астронавтів, послаблювала герметичні шви скафандрів, дратувала очі і викликала у деяких з них гайморит. «Вона немов поселяється в кожному куточку, у кожній щілці космічного корабля і в кожної пори вашої шкіри», — розповів Юджин Кернан (Gene Cernan) з «Аполлона-17» у своїй доповіді після повернення з польоту.
Під час кожної з шести посадок на Місяць так звана «Пилова дюжина» відважно билася зі своїм супротивником. Вони обтрушували черевики на вулиці, а потім обертали ноги сміттєвими пакетами, щоб не дати пилу проникнути всередину. Вони атакували її мокрими ганчірками, щітками і пилососом невеликої потужності, а Піт Конрад (Pete Conrad) з «Аполлона-12» називав це «просто знущанням». (Зрештою він роздягнувся догола і засунув свій почорнілий костюм в мішок.) Сернан, повернувшись з останньої прогулянки по Місяцю, поклявся: «Коли ми поїдемо звідси, я більше не буду витирати пил. Ніколи в житті». Зрештою НАСА так і не змогло знайти надійного вирішення проблеми. Пройшли роки з тих пір, як Джон Янг (John Young) командував «Аполлоном-16», а він все ще вважає, що «пил — це основна перешкода для повернення на Місяць».
Тепер, коли національні космічні агентства і приватні корпорації готуються до цього кроку, господарські журнали місії «Аполлон» знову актуальні. У січні Китай встановив свій зонд «Чан’е-4» на протилежній стороні Місяця — планомірно рухаючись таким чином до поставленої мети: будівництва місячної дослідної станції. Два місяці потому Японське агентство аерокосмічних досліджень заявило, що до 2029 року розробить в партнерстві з компанією «Тойота» (Toyota) шестиколісний місячний всюдихід. Приблизно в цей же час віце-президент Майк Пенс (Mike Pence) оголосив про плани Америки відправити людей на Місяць до 2024 року. За словами директора НАСА Джима Брайденстайна (Jim Bridenstine), мета полягає в тому, щоб «оселитися. Залишитися. З посадочними модулями, роботами, всюдиходами — і людьми». У Індії і Росії теж заплановані місії. Крім того, є приватні підприємства, такі як «Місячний експрес» (Moon Express), чия експедиція «Харвест Мун» (Harvest Moon) буде шукати воду, мінерали та інші ресурси для видобутку. Все це ставить дуже важливе питання: як боротися з цією бридкою пилом? Відповідь може дати австралійський фізик на ім’я Брайан О ‘ Брайен (Brian o’brien).
О’брайен став головним спеціалістом Землі з місячного пилу майже випадково. У 1964 році, за п’ять років до того, як «Аполлон-11» приземлився в Море Спокою, він був худеньким, подаючим надії молодим професором космічних наук в Університеті Райса в Х’юстоні (Rice University in Houston), що спеціалізуються на вивченні радіації. Це було на ранній стадії навчання в рамках проекту «Аполлон», коли астронавти проходили лікнеп з різних предметів — векторного числення, теорії антен, фізіології людського носа. Завдання о’браєна полягала в тому, щоб розповісти їм про пояси Ван Аллена, двох областях інтенсивного випромінювання, які оточують планету, як пара надувних кілець для басейну. Він згадує клас «Аполлона» 1964 року, в якому були Юджин Сернан і Базз Олдрін (Buzz Aldrin), як найбільш «дисципліновану й уважну» групу студентів, з якою йому доводилося працювати.
Під час підготовки до запуску «Аполлона-11» о’брайен переконав НАСА взяти на борт деяке додаткове обладнання. Це була невелика коробочка розміром шматок мила, основним завданням якої було вимірювати, скільки пилу накопичилося на поверхні Місяця. О’брайен говорить, що це було похідне, чудово мінімалістичне» пристрій. Він накидав креслення на оборотній стороні підставки під стакан під час польоту з Лос-Анджелеса в Х’юстон, і уточнив його на коктейльної серветці. Так званий «Експериментальний детектор пилу» (Dust Detector Experiment), або коротко ЕДП (DDE) був, ймовірно, найменш вражаючим з всього наукового обладнання на борту «Аполлона-11»; НАСА навіть не спромігся згадати його у повідомленнях для преси. Зате він так добре виконав свої функції, що відомство включило модифіковані моделі первинного ЕДП в усі наступні польоти програми «Аполлон». Чотири з них до цих пір знаходяться на місці і по сей день утримують рекорд найдовшого чинного експерименту на Місяці.
Багато років вважалося, що дані, які відправляли на Землю перші прилади, не дійшли або були втрачені. З тих пір, як вони були несподівано знову знайдені в 2006 році, у внутрішніх колах, пов’язаних з діяльністю в космосі, почали поступово усвідомлювати, що скромні детектори о’браєна можуть розповісти нам про місячного пилу набагато більше, ніж хтось міг уявити, — крім самого о’браєна, зрозуміло. Зараз йому 85 років, він все ще сповнений енергії і ось уже півстоліття чекав шансу поділитися зі світом тим, що він знає про одне з найзагадковіших речовин сонячної системи.
О’брайен завжди мав схильність до екстремальних місцях. У підлітковому віці він займався спелеотуризмом і як-то раз опинився в ув’язненні в австралійських печерах Ярангобилли на цілих три доби. Це був травмує досвід: його світильнику закінчилося пальне, а єдиним звуком, який він чув, згідно з опублікованою в той час замітці про його спасіння, був звук «кажанів над його головою, а під ногами він відчував їх крихітні скелети», але це не змусило його забути про походи в печери. Кілька років потому, досліджуючи кришталевий грот, він познайомився зі своєю майбутньою дружиною, Авріл Сиэрл (Avril Searle).
До 23 років о’брайен отримав докторський ступінь з фізики в Університеті Сіднея і був призначений заступником головного фізика Австралійського управління Антарктиди (Commonwealth Antarctic Division). Він був прикомандирований до криголаму «Мэгга Ден» (Magga Dan) і ось уже стояв на палубі і захоплено дивився на південне полярне сяйво, пульсировавшее в небі червоним, фіолетовим і зеленим. Це було в 1958 році, через рік після запуску російськими першого Супутника і в рік заснування НАСА. У о’браєна з’явилася мрія: запустити на орбіту супутник, щоб зрозуміти, як саме заряджені протони і електрони породжують південне сяйво. Такий шанс з’явився у нього в наступному році, коли Джеймс ван Аллен (James Van Allen), першовідкривач поясів Аллена, знайшов йому роботу в Університеті Айови. За п’ять місяців о’брайен і його студенти з нуля сконструювали супутник. За цим послідували і інші проекти, і в 1963 році О Брайєну запропонували місце на новій кафедрі космічних досліджень в Університеті Райса.
Пройшло зовсім небагато часу з тих пір, о’брайен з родиною перебралися в Х’юстон, і тут йому подзвонили з НАСА. Відомство сподівалося найняти його в якості інструктора для астронавтів, але також запропонував йому подумати про експеримент, який можна було б поставити на Місяці. Він запропонував зробити пристрій, який вимірював би енергетичні спектри заряджених частинок, опускаються на місячну поверхню. З 90 заявок лише сім отримали зелене світло, і однією з них була ідея о’браєна. У НАСА попередили, що на всяк випадок пристрій повинен мати чохол від пилу, простіше кажучи, спеціальну пластикову оболонку. Тоді ще ніхто не припускав, наскільки неприємної виявиться місячна пил, але о’брайен подумав, що раз вже відомство подбало про чохлах проти пилу, добре б ще встановити там і детектор пилу.
Спочатку НАСА і його приватні підрядники противилися цій ідеї. Вони вважали, що було б занадто складно створити детектор, який був би досить легким, щоб відповідати технічним вимогам місії, і досить простим, щоб не займати і без того обмежений час і увагу астронавтів. На Місяці відволікаючі чинники можуть виявитися смертельними. О’брайен вважав їх опір «чертовски дурним», і прямо на цій коктейльної серветці розробив креслення, щоб розвіяти їхні побоювання. Він складався з трьох крихітних сонячних елементів, встановлених на коробці, яка була пофарбована в білий колір для відображення сонячного світла. По мірі того як пил осідає на елементах, їх вихідна потужність падає, забезпечуючи чітку реєстрацію відкладень з плином часу. О’брайен додав кілька температурних датчиків, і довів загальна вага експериментального пристрою до витончених 10 унцій (283 грамів). ЕДП був настільки малий, що його можна було прикріпити до сейсмометру, який Олдрін (Aldrin) і Ніл Армстронг (Neil Armstrong) повинні були встановити для вимірювання місячних землетрусів. Почувши все це, НАСА поступилося: ЕДП може відправитися на Місяць. Опинившись там, він буде передавати свої дані на сейсмометр, а той, у свою чергу, з допомогою антени відправить свідчення на Землю. Вони будуть зберігатися на котушках з магнітною стрічкою для подальшого аналізу.
О’брайен, Авріл та їх троє дітей повернулися в Сідней в 1968 році, тому він домовився про те, щоб йому надіслали ці стрічки. Зараз він не може пригадати, де був зранку в кінці липня 1969 року, коли на Місяць висадився екіпаж місячного модуля «Аполлона-11». Можливо, він почув по радіо новини австралійських агентств, які пустили між різними бесідами. І все ж він чудово пам’ятає момент, коли Олдрін сказав, що модуль «піднімав пил», коли зайшов на посадку, а також спостереження Армстронга, сообщивщего, що прямо перед тим, як зійти зі сходів, він розгледів поверхню, і вона була «майже як порошок». У о’браєна від хвилювання стиснуло серце: його ЕДП цілком може виправдати себе.
Як виявилося, сейсмометр раптово перегрівся незабаром після того, як «Аполлон-11» покинув Місяць. (До того, як він перестав працювати, каже о’брайен, він зареєстрував кроки космонавтів на сходах і «булькання пального».) Але ЕДП продовжував нести службу і швидко виявив шкоду, яка могла завдати пил. Майже відразу ж після зльоту місячного модуля два з трьох сонячних елементів детектора зареєстрували раптове падіння потужності, один з них на 18%. Це супроводжувалося стрибком температури. О’брайен бачив єдине логічне пояснення: ЕДП пилом накрило, яка, як светоизолирующая штора, утримувала світло і тепло всередині. Йому здавалося очевидним, що сейсмометр спіткала та ж доля.
О’брайен прийшов до висновку, що якщо НАСА сподівається, що встановлені на Місяці прилади будуть працювати в майбутніх місіях проекту «Аполлон», то необхідно ретельно вивчити питання осідання пилу. У серпні того року він з гордістю написав австралійському колезі, що «ЕДП, можливо, дійсно виправдав свою поїздку!» Але його американські колеги, особливо техніки в Центрі пілотованих космічних кораблів, не були в такому захваті. Деякі з них, на його думку, були менш зацікавлені в пошуку наукових знань, ніж швидкої висадки американців на Місяць. В кінцевому підсумку сейсмометр припинив приймати команди від керування польотом, і весь експеримент, включаючи ЕДП, був закритий через 21 день.
У жовтні NASA випустило свій попередній науковий звіт по «Аполлона-11». Воно в значній мірі відхилило пояснення о’браєна для свідчень ЕДП, списавши несподівано низьку вихідну потужність сонячних елементів на помилки калібрування. (Це було описано в главі, яка була написана у співавторстві з О Брайеном, проте він говорить, що «категорично не згоден» з висновками і ніколи не давав дозволу на використання свого імені. О’брайен знову спробував аргументувати свою позицію в журналі «Фізика атмосфери» (Journal of Atmospheric Physics), використовуючи один з перших в Австралії суперкомп’ютерів SILLIAC для обробки і нанесення даних на нескінченні стрічки паперу. Стаття пройшла непоміченою, і навряд чи хто з дослідників у наступні десятиліття цитував її.
О’брайен був змушений визнати поразку в першому раунді війни за місячну пил. Він вирішив змінити сферу діяльності і став першим керівником Управління з охорони навколишнього середовища Західній Австралії. Працювати потрібно було в Перті, і коли Авріл збиралася зробити триденне подорож на поїзді з Сіднея, вона взяла з собою дітей і 172 котушки даних ЕДП. О’брайен попросив колегу з місцевого університету покласти стрічки на зберігання. Так і вийшло, що протягом сорока з гаком років вони залишалися там.
Після фінальної висадки проекту «Аполлон» в 1972 році, НАСА майже втратило інтерес до Місяця. Потрібно було збирати космічні станції, досліджувати віддалені планети, — а грошей було не так вже й багато. Потім, у 2004 році, президент Джордж Буш оголосив про запуск проекту, який згодом отримав популярність як програма «Сузір’я» (Constellation Program). Це будуть потужні нові ракети, вдосконалені капсули для екіпажу і місткі місячні модулі — «Аполлон на стероїдах», як висловився один з керівників НАСА. Частково план полягав у тому, щоб встановити постійну базу на Місяці, а це означало відновлення інтересу до організації регулярних посадок і довгострокових поселень.
Саме такі інтереси давно вже з’явилися у Філіпа Метцгера (Philip Metzger), вченого-планетології. Метцгер був співзасновником «Свомп воркс» (Swamp Works), свого роду «теплиці» для технологічних досліджень при Космічному центрі НАСА імені Кеннеді, де розробляють практичні рішення проблем роботи і життя за межами Землі. В рамках своїй дисертації він провів дослідження про те, як зробити так, щоб извергающиеся продукти згорання ракетного палива не взмутили пил і не пошкодили місячну інфраструктуру, і впродовж десятиліть досліджував зразки гірських порід і грунту, отриманих астронавтами Аполлона. У нього в лабораторії навіть було чотири рідкісних посудини зі справжньою місячної пилом. За ці роки він підготував лікнеп по місячній геології для своєї команди.
Ось приблизно те, що він розповідав: реголіт, кам’янистий осад на поверхні первинної, корінний місячної породи, представляє з себе суміш пилу, гравію і гальки. Вважається, що на рівнинах він має товщину близько 15 футів (4,5 метра), а в горах — 30 футів (9 метрів). На Місяці практично немає атмосфери і магнітного поля, тому самий верхній шар реголіту чутливий до космічної погоди. Його постійно бомбардують космічні промені і сонячний вітер, тому частинки пилу можуть наэлектризоваться, як повітряна кулька, який потерли про волосся. На нього також постійно обрушується микрометеоритный град.
Коли падають мікрометеорити, вони створюють невеликі ударні хвилі в ґрунтовому шарі, і він частково розплавляється або випаровується. Розплавлена грунт бризками розлітається, але тут же знову застигає, утворюючи дрібні шматочки скла. За словами Метцгера, ці скельця бувають «дуже химерної форми, гострі, зазубрені, і вони дуже сприяють тертя». На Землі їх згладили б вода і вітер, тут же вони залишаються такими назавжди. (Коли Олдрін і Армстронг встановлювали американський прапор неподалік від місця висадки, вони ледве запхали жердину в реголіт, їм заважало скло, якого там було дуже багато. «Ми змогли встановити його тільки удвох, так що піар-кампанія мало не провалилася», — згадував Олдрін багато років.) Завдяки постійній бомбардування метеоритами частинки грунту також стали неймовірно дрібними, і тому липкими. Метцгер порівнює їх з «волосками на лапках гекона, які дозволяють йому ходити по стрімких стінах».
В кінці заняття по геології Метцгер коротко дав би протверезний список ускладнень для здоров’я. Наш організм щодня позбавляється від більшості дратівливих речовин, коли ми чихаем чи кашляємо. Але все, що менше 10 мікрон, тобто приблизно однієї сьомої діаметра людського волосся, осідає в легенях. У зразках грунту, привезених «Аполлоном-17», деякі навіть порошинки менше двох мікронів: дрібні, як частинки борошна. Не дивно, що астронавти страждали від того, що Джек Шмітт (Jack Schmitt), член екіпажу «Аполлона-17», назвав «місячної сінною лихоманкою». [Як зазначає австралійська дослідниця Еліс Горман (Alice Gorman) у своїй книзі «Доктор Космічний сміття проти Всесвіту» (Dr. Space Junk vs. the Universe), страх забруднення місячної пилом досяг навіть Західної Африки, де люди стали називати нову, важку форму кон’юнктивіту «хворобою Аполлона».]
Незважаючи на всю обізнаність Метцгера про місячного пилу, була одна загадка, яка не давала йому спокою. В його лабораторії в Космічному центрі Кеннеді були кілька частин старого космічного апарату під назвою «Сервейер-3» (Surveyor-3). У період з 1966 по 1968 рік на Місяці було встановлено п’ять зондів «Сервейер», а це переконливо показало, що реголіт був досить твердим для посадки і розвіяло будь-які побоювання, що космонавти можуть загрузнути по саме підборіддя в місячних сипучих пісках. (Фотографія сліду Олдріна на поверхні Місяця — одне з найбільш відомих зображень в історії людства — фактично була зроблена для вивчення «міцності місячної поверхні на зминання».) Останній притулок «Сервейера-3» перебувало в декількох хвилинах ходьби від посадкового майданчика «Аполлона-12», і астронавтам було наказано доставити її частини додому для огляду. Один з них, Алан Бін (Alan Bean), тоді зауважив, що за два з половиною роки на Місяці яскраво-біла поверхня зонда набула жовтувато-коричневий колір.
Спочатку дослідники припускали, що це сталося через пошкодження сонячною радіацією, але в 2011 році Метцгер і його колеги довели, що «насправді це була ультратонка пил, яка в’їлася в мікротекстура фарби». Однак більш серйозним питанням було те, як пил потрапила туди. Оскільки «Сервейер-3» приземлився в практично повному вакуумі Місяця, вихлопні гази з його двигуна повинні були відштовхнути пил від космічного апарату. Команда Метцгера не могла цього пояснити.
До цього моменту програма «Сузір’я» була закрита. Будівництво нових ракет виходило за рамки бюджету і відставало від графіка, і уряд Обами вирішило, що саме цей головний біль краще перекласти на приватний сектор; програми НАСА мають бути більш скромними і обмежуватися в основному науковими дослідженнями. Метцгер почав отримувати інформацію про ряд компаній, що прагнуть до запуску ракет на Місяць. Багато брали участь у спонсорується компанією «Гугл» конкурсі «Місячний Гран-Прі» (Lunar XPrize), обещавшем 20 мільйонів доларів першій команді, яка зможе висадити роботизований космічний корабель на Місяць, перемістити його на невелику відстань і передати зображення назад на Землю. (Раніше це нікому не вдавалося.) Все більше турбуючись про те, як весь приходить потік транспорту — і пил, яку він підніме, — може вплинути на посадочні площадки «Аполлона», Метцгер допоміг скласти набір офіційних керівних принципів НАСА за місячним спадщини, рекомендувавши забезпечити двокілометрову зону відчуження навколо них. (Це довільна цифра, каже він; з-за того, яким чином поводить себе місячна пил, коли її потривожать, насправді може не бути ніякого «безпечної відстані».)
Кілька років потому Метцгер достроково пішов у відставку з НАСА і влаштувався на факультет планетології в Університеті Центральної Флориди. Його останній проект на «Свомп воркс» полягав у тому, щоб придумати способи боротьби з місячної пилом — у тому числі за допомогою магнітів, багаторазових фільтрів, штучних електростатичних зарядів, щоб пил отлипала від поверхні і обсипалася, а також «повітряних душів» або «щіточок», щоб очистити від неї костюми. За словами Метцгера, коли він працював в НАСА, навіть при тому, що у відомства не було найближчих планів розміщення американської місячної бази, «всі прийшли до єдиної переконання що найбільша проблема для місячної операції — це пил».
У 2015 році, коли Метцгер давно залишив спроби розгадати таємницю відкладення пилу на «Сервейере-3», він почув про серії нещодавно опублікованих робіт Брайана о’браєна. У них була по-справжньому чудова теорія місячного пилу. Читаючи роботи, Метцгер зрозумів, що це було перше прийнятне пояснення тієї головоломки. І, як не дивно, воно було засноване на даних з оригінальних стрічок ЕДП.
О’брайен повернувся до місячної темі майже так само, як вперше почав їй займатися — завдяки щасливому збігу обставин. У 2006 році, коли йому було за сімдесят, один з його друзів згадав, що читав на сайті НАСА щось про жалюгідний стан деяких архівів магнітних стрічок «Аполлона». О’брайен вирішив розшукати котушки, які віддав на зберігання своєму колезі багато років тому. Вони виявилися у приміщенні під сидіннями аудиторії фізичного факультету Університету Кертина в Перті. Вони були покриті (а як же інакше?) пилом, але збереглися всі 172, і на кожній було близько 2500 футів (760 метрів) стрічки. Єдина проблема була в тому, що вони були в такому застарілому форматі, що о’брайен не міг розшифрувати дані. Він послав лист в НАСА, пропонуючи забрати запису, але відомство відповів ввічливою відмовою.
Місцевий радіожурналіст почув про відкриття і розповів по радіо цю історію. Новини дісталися до Гая Холмса (Guy Holmes), американського фізика, який жив у Перті протягом багатьох років і заснував «Спектрум дата» (SpectrumData), компанію, яка спеціалізувалася на оцифрування великих обсягів даних зі старих форматів стрічки. Холмс подзвонив О Брайєну і запропонував безоплатну допомогу. Він сказав, що буде зберігати стрічки в спеціальному сховищі з клімат-контролем, поки не знайде відповідну апаратуру для їх розшифровки. О’брайен з вдячністю погодився.
Навіть якщо Холмс досягне успіху в спробах розшифровки, о’брайен не був упевнений, що коли-небудь знайде фінансування — від НАСА або когось ще — для повторного аналізу даних. Але він відчував, що це останній шанс розставити всі крапки над i в питанні місячного пилу і, нарешті, позбутися від почуття розчарування в своїй ранній кар’єрі. Так що він взявся за роботу, повертаючись до свого старого аналізу даних на комп’ютері SILLIAC і роздруківок на папері, вирішивши опублікувати рецензовані статті. Вона з’явилася в 2009 році, майже через 40 років після виходу його первісної роботи про місячного пилу.
Драматична історія о’браєна, як він уже в поважному віці знову виявив магнітні стрічки і те, як його роль в програмі «Аполлон» була забута, — привернула увагу ЗМІ. І, як тільки він почав розповідати про дивні властивості місячного пилу, він виявився повністю в її владі.
О’брайен повернувся до даних ЕДП, який літав на «Аполлоні-12». Цей детектор відрізнявся від свого попередника: у нього був один горизонтальний сонячний елемент зверху і два вертикальних з боків. Вони виявилися покриті пилом, коли космонавти підстрибом йшли за місячним доріжках, а потім частково очистилися, коли злетів місячний модуль. Цікаво, що один з вертикальних елементів за ніч став абсолютно чистим. О’брайен пояснив це тим, що електростатичний заряд пилу — основна причина її липкості — змінюється протягом довгого місячного дня. Коли сонце високо і ультрафіолетове випромінювання досягає піку, пил заряджається і, відповідно, стає дуже липкою. Коли сонце сідає, пил, схоже, втрачає частину своєї сили зчеплення. Якби Чарльз Конрад побував на Місяці на заході, йому, можливо, вдалося б пропилососити свій костюм.
Не минуло і двох місяців після публікації статті, як о’брайен став позаштатним викладачем в Університеті Західної Австралії. Його запросили виступити на другому щорічному Місячному науковому форумі, який НАСА проводить в Дослідницькому центрі Еймса в Каліфорнії. Під час його доповіді приміщення було переповнене, так що деякі стояли в коридорі. Більш молоді ентузіасти місячних програм спочатку сумнівалися, адже вони ніколи не чули про О Брайене або його ЕДП. «Після цього діло закипіло», — сказав він.
Від радості о’брайен, — давайте все ж один раз вживемо це вираз,-готовий був стрибнути вище Місяця. Старшекурсница Моніка Холлик (Monique Hollick), яка зараз працює інженером космічної техніки в Міністерстві оборони Австралії, допомогла йому аналізувати відновлені дані. На це пішло кілька років. До 2015 року вони готові були розповісти про ще більш незвичайною теорії місячного пилу.
О’брайен вже пояснив, як ЕДП з «Аполлона-12» став чистим; чого він не зміг пояснити, так це того, як він знову покрився пилом після відльоту астронавтів. Їх з Холлик гіпотеза полягала в наступному: після того, як астронавти відправилися в зворотний шлях, залишивши ЕДП транслювати свідчення, сонце зайшло на дві земні тижня. Коли воно знову піднялося, то залило «побічну пил», яку вони підняли — більше двох тонн — ультрафіолетовим випромінюванням. Це додало часткам позитивний заряд. За словами о’браєна, вони почали обурюватися і перемішуватися», як «курний вихор». Відштовхуючись один від одного і від поверхні Місяця, вони ширяли над поверхнею. Пил зметнулася досить високо, щоб досягти ЕДП. Наступного разу, коли зійшло сонце, сталося те ж саме, а потім це сталося знову і знову. Кожен раз буря ставала все менше і менше, поки, нарешті, не залишилося побічної пилу, щоб знову виникла буря.
Це все ще трохи спірна теорія. Шмітта (Schmitt), астронавта-геолога, який літав на «Аполлона-17», вона не зовсім переконує, тому що більшість каменів, які він бачив на Місяці, не були покриті пилом. «Якщо б ця дрібна суспензія піднімалася і пересувалася кудись убік, — писав він мені, — не варто було б очікувати, що поверхня каменів буде чистою». У своїй переписці з Шміттом о’брайен припустив, що коли кут падіння сонячних променів змінився, шар пилу скотився з цих каменів.
Суперечки продовжуються. Інші дослідники наводять аргументи на користь варіанта з хмарою пилу, що тягнуться на десятки або навіть сотні кілометрів над поверхнею Місяця, хоча апарат НАСА для дослідження атмосфери Місяця і пилової обстановки (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer), запущений в 2013 році, виявив не так вже багато доказів цьому. Є і більш вигадливі припущення, наприклад, ідея про те, що місячна пил у своєму невозмущенном стані може збиратися в тендітні пористі структури, так звані казкові замки. «Ми не дізнаємося всієї правди, поки не потрапимо туди», — говорить Метцгер. Проте чуття підказує йому, що о’брайен прав, і що його теорія раз і назавжди вирішує загадку «Сервейера-3». Будь-хто, хто планує політ на Місяць, за його словами, повинен приготуватися до пиловим бурям при кожному сході сонця навколо будь-якої точки з високою активністю і різного ступеня жирності пилу протягом місячного дня.
Зважаючи на те, що різні країни і компанії прагнуть організувати місії в найбільш зручних місцях на Місяці, — головним чином на місячних полюсах, де, ймовірно, багато води у формі льоду, — життя там може швидко перетворитися в курний хаос, серед якого будуть назрівати конфлікти між людьми. Гаазька міжнародна робоча група з управління космічними ресурсами вже приступила до розробки рекомендацій з місячним «зон безпеки» і «пріоритетним прав». Можливо, в них слід включити положення про ведення домашнього господарства.
На стіні гаража о’браєна в Перті висить фотографія навчальної групи астронавтів «Аполлона» 1964 року з їх автографами. Базз Олдрін і Юджин Сернан посміхаються з нижнього ряду, витончені, хоча зображення злегка стерлося, в костюмах і краватках. Поряд з груповим портретом є фотографія о’браєна з Сернаном під час візиту останнього в Перт в 2016 році, за рік до його смерті. «Ми обидва виглядаємо трохи інакше, ніж коли я читав йому лекції», — сказав о’брайен, коли я зайшла в його будинок теплим лютневим днем. Я запитала, про що вони говорили. «Про місячного пилу», — усміхнувся він.
О’брайен готувався до поїздки в Техас, на конференцію НАСА під назвою «Микросимпозиум 60: вперед на Місяць, щоб залишитися». Він збирався подорожувати один; його улюблена дружина померла в 2017 році, а Холмс, супроводжував його під час недавнього візиту до Пекін, не зміг поїхати з ним в цей раз. О’брайен був стурбований тим, як він зможе самостійно зняти компресійні панчохи після польоту, але його, здається, не лякає думка виступати перед двома сотнями осіб, включаючи представників усіх дев’яти американських компаній, нещодавно уповноважених НАСА доставити корисні вантажі на Місяць. Він натякнув, що веде переговори з декількома з них, і таємниче додав: «Я з нетерпінням чекаю, коли детекторів пилу стане набагато більше».
На полицях кабінету о’браєна недбало звалені різні космічні сувеніри, гідні найбільшого інтересу. Я оглянула моделі різних пилових детекторів в натуральну величину з табличками, де було зазначено, на яку місію «Аполлона» вони літали. О’брайен з радістю дозволив мені пограти з блискучими моделями китайського апарата «Чан’е-3» і місяцеходу «Юйту» (Yutu) на кавовому столику, якщо я одягну білі рукавички. Він отримав їх у Пекіні в подарунок від Китайської академії космічних технологій, на яку вийшов після того, як припустив, що причиною незрозумілою зупинки «Юйту» в 2014 році, після першого місячного сходу сонця, була запорошена буря, і дозволив собі дати їм раду, щоб наступного разу вони оснастили апарат детектором пилу. Схоже, що «Чан’е-3» справив деякі виміри пилу, якими китайці конфіденційно поділилися з О Брайеном; все, що він може сказати — це те, що «надихнув» результатами і сподівається, що вони скоро будуть опубліковані.
Через кілька днів після повернення о’браєна з Техасу я подзвонила йому і спитала, як пройшла конференція. Місячна пил виразно знову стає трендом, з радістю повідомив він. Ще в 2009 році він так описував свій перший виступ перед спільнотою дослідників Місяця: «Я нікого не знав, і ніхто мене не знав». На цей раз майже всі його знали. Він визнав, що, блукаючи по нескінченних коридорах аеропортів і комплексів для конференцій, він добре відчував свій похилий вік. «Але коли я вийшов з микросимпозиума, а ще протягом декількох тижнів після цього, — сказав він, — я знову відчував себе молодим».
Керидвен Доуви (Ceridwen Dovey) — письменниця з Сіднея. Автор книг «Кровна рідня» (Blood Kin), «Тільки тварини» Only the Animals, «В саду втікачів» (In the Garden of the Fugitives), «Про Дж. М. Кутзее: письменники про письменників» (On J. M. Coetzee: Writers on Writers).